Prvi konkretan potez prema izgradnji dogodio se potkraj davne 1998. godine, kada je Bjelovarsko-bilogorska županija osnovala Povjerenstvo za izgradnju pruge Sv. Ivan Žabno – Gradec

Ovih dana napokon bi trebali započeti izgradnja jednotračne željezničke pruge između Sv. Ivana Žabno i Gradeca čijim bi se dovršetkom putovanje vlakom od centra Bjelovara do centra Zagreba trebalo smanjiti na manje od sat vremena. Zabijanje prve lopate potez je kojega Bjelovarčani čekaju gotovo četiri desetljeća – prve najave političari su podijelili s javnošću još za vrijeme bivše države – stoga i ne čudi subverzivni nadimak “Pruga zvana čežnja” koji se s vremenom ustalio među žiteljima Bjelovarsko-bilogorske županije. Ipak, prvi konkretan potez prema izgradnji dogodio se potkraj davne 1998. godine, kada je Bjelovarsko-bilogorska županija osnovala Povjerenstvo za izgradnju pruge Sv. Ivan Žabno – Gradec. Osnovao ga je tadašnji župan Marijan Coner, a predsjednik mu je postao današnji župan Damir Bajs. Već na svojoj prvoj sjednici, održanoj 7. prosinca 1998. godine, pokrenuta je procedura za provođenje javnog nadmetanja za izradu glavnog i izvedbenog projekta, a paralelno se razmatrao i prijedlog Hrvatskih željeznica o ukidanju pruga na području Bjelovarsko-bilogorske županije.
Drastično smanjenje županijskih pruga
Vrijeme je to, naime, u kojemu HŽ, izgovarajući se na nerentabilnost, najavljuje ukidanje čak 274 kilometra pruge diljem Hrvatske, pri čemu bi se samo na području Bjelovarsko-bilogorske županije trebalo ukinuti 125 kilometara. Tako se upravo u tjednu kada je Povjerenstvo održalo prvi sastanak, na željezničkom kolodvoru u Bjelovaru potpisivala se peticija protiv zatvaranja pruge Bjelovar – Kloštar Podravski. Potpisali su je tada, osim djelatnika željezničkog kolodvora i brojnih putnika te građana, potpisali župan Marijan Coner, gradonačelnik Bjelovara dr. Boris Kudumija i gradonačelnik Daruvara Ivan Raos, a svoje protivljenje najavljenom zatvaranju pruge iskazale su gotovo sve političke stranke s područja Bjelovarsko-bilogorske županije.
Plaćanje na rate
U takvim okolnostima raspisivati javne natječaje za projektiranje nove pruge, činilo se suludo hrabrim potezom. Ipak, Bajs je već na sljedećem sastanku (održanom 1. lipnja 1999. godine) članove Povjerenstva izvijestio o tome da je za izgradnju pruge ishođena lokacijska dozvola, te da je sljedeći korak izrada glavnog izvedbenog projekta. Bajs je izvijestio nazočne i kako su mu iz Uprave HŽ-a poručili kako te godine može očekivati samo njihovu stručnu, a ne novčanu pomoć. No, ta ga uljudno sročena odbijenica nije demotivirala. Predložio je da se sredstva potrebna za daljnje ishođenje dokumentacije namaknu iz Županijskog proračuna, te da se u natječaju koji će se raspisati uvjetuje plaćanje u nekoliko godišnjih rata.

U sljedećem broju: Nezavidno stanje u HŽ-u, drastična kresanja